Congress Grills NASA -sjef for planetariske vitenskapsnedskæringer

NASA -sjef etterlyser mer internasjonalt samarbeid i verdensrommet

NASA -administrator Charles Bolden, en tidligere romferge -sjef, taler på det 215. møtet i American Astronomical Society i Washington, DC (Bildekreditt: NASA/Bill Ingalls.)

Lovgivere grillet NASA -sjef Charles Bolden i dag (21. mars) og sa at de dype kuttene på NASAs planetariske vitenskapsprogram i byråets budsjettforespørsel fra 2013 vil 'kannibalisere' fremtidig Mars -leting og true Amerikas ledelse i verdensrommet.



Bolden vitnet for medlemmer av U.S. House Appropriations handel, justis, vitenskap-underutvalg som godkjenner NASAs årlige budsjett i en høring i formiddag i Washington, DC Gjennom den nesten tre timer lange høringen stilte Bolden tøffe spørsmål fra republikanske og demokratiske lovgivere.

Et spesielt omstridt tema var hvordan kutt i NASAs planetariske vitenskapsdivisjon kunne sette fremtidige robotoppdrag til Mars og andre spennende destinasjoner i solsystemet i fare.

President Obamas foreslåtte regnskapsår 2013 -budsjett for NASA kutter midler til planetevitenskapsprogrammet med $ 309 millioner - en reduksjon på mer enn 20 prosent av pengene som ble bevilget året før. Det foreslåtte budsjettet for planetarisk vitenskap inkluderer en reduksjon på 130 millioner dollar i byråets Mars -leteprogram.

En kunstner

Et kunstners konsept om NASAs Curiosity -rover som leter etter interessante prøver på Mars -overflaten.(Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech)

Rep. Adam Schiff (D-California) sa at kuttene på planetarisk vitenskap var uforholdsmessige og ødeleggende, og han kalte det nåværende forslaget en 'katastrofe for ledelse i verdensrommet'. [ NASAs 10 største vitenskapsoppdrag ]

'Det vil kannibalisere det vellykkede Mars -programmet,' sa Schiff. 'Jeg tror ikke du kan komme hit og snakke om MSL [Mars Science Laboratory]. Denne komiteen handler om fremtiden. Å stole på MSL er å stole på vår fortid. Å si at dette er et bevis på vår pågående forpliktelse til Mars, kommer bare desperat til kort for meg. Jeg tror det er et tragisk sted å være. '

Schiffs distrikt inkluderer NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, California, som administrerer Mars Science Laboratory -oppdraget. MSL-teammedlemmene forbereder seg for tiden på å lande en Mini Cooper-størrelse rover, kalt Curiosity, på overflaten av den røde planeten i begynnelsen av august.

Likevel uttrykte Schiff bekymring for at budsjettforslaget for 2013 tar bort fra NASAs rike historie med robotoppdrag til Mars, og ignorerer også vitenskapsprioriteringer som er skissert i National Research Council's Planetary Science Decadal Survey, som representerer enighet om det brede vitenskapelige samfunnets mål for planetariske vitenskap de neste 10 årene.

Dekadalundersøkelsen prioriterte planetariske vitenskapsmål og identifiserte bestemte oppdrag som ble ansett som fortjent til NASAs investering. I spissen er en rekke oppdrag til Mars i samarbeid med European Space Agency for å samle steinprøver og returnere dem til jorden. Andre på den dekadale undersøkelsens ønskeliste var et oppdrag til Jupiters isete måne Europa.

Det stadig mer pengemessige finanspolitiske miljøet tvang NASA til å bøye seg fra det europeiske romfartsorganisasjon-ledede ExoMars-oppdraget, som har som mål å lansere en orbiter og rover til Mars i henholdsvis 2016 og 2018.

ExoMars Trace Gas Orbiter, sammen med en Entry, Descent and Landing Demonstrator Module (EDM), danner det første oppdraget i det europeisk ledede ExoMars-programmet. Orbiter og EDM skal etter planen ankomme Mars i 2016. Dette bildet viser Orbiter og EDM i cruisekonfigurasjon.

ExoMars Trace Gas Orbiter, sammen med en Entry, Descent and Landing Demonstrator Module (EDM), danner det første oppdraget i det europeisk ledede ExoMars-programmet. Orbiter og EDM skal etter planen ankomme Mars i 2016. Dette bildet viser Orbiter og EDM i cruisekonfigurasjon.(Bildekreditt: ESA)

Schiff så på NASAs tilbaketrekning fra prøve -returoppdraget som en indikasjon på at byrået har bestemt seg for å gå bort fra dekadale undersøkelsens mål. Men Bolden forsikret panelet om at NASA fremdeles er forpliktet til å oppfylle målene med dekadalundersøkelsen, og at et prøve returoppdrag til Mars fortsatt er topp prioritet.

'Det er flere måter å gjøre det på enn å delta i ExoMars,' sa Bolden. 'Vi gir ikke opp et ambisiøst Mars -program. Vi har ikke gitt opp Europa. Vi må finne ut hvordan vi prioriterer vårt vitenskapsbudsjett, slik at vi kan nå så mange mål som mulig. Vi kan ikke gjøre alt. ' [12 romoppdrag å se i 2012]

California -demokraten var ikke overbevist og insisterte på at det nåværende forslaget er et forslag han ikke kan godta.

'Det er alle fine ord, men de gjør det ikke slik,' sa Schiff. 'Jeg skulle ønske vi alle kunne klare oss med gode ord, men det som er viktig er gjerningene.'

Rep. John Culberson (R-Texas) delte Schiffs følelser og sa at de foreslåtte planetariske vitenskapsnedskæringene er 'uakseptable', og NASAs visjon for fremtidig robotutforskning er 'ikke i samsvar med virkeligheten'.

'Jeg sørger for landet mitt - jeg sørger over NASA,' sa Culberson. 'Du kan ikke si at planetprogrammet kan overleve et kutt på 21 prosent.'

I mellomtiden samles rundt 2000 romforskere denne uken på den 43. Lunar and Planetary Science Conference i The Woodlands, Texas. Sinne forskere på konferansen, inkludert bemerket Mars -forsker Steve Squyres, professor ved Cornell University i Ithaca, NY og hovedforsker for NASAs Opportunity -rover på Mars, presser seg tilbake og samler seg for å gjenopprette byråets planetvitenskapelige budsjett.

Men Bolden forsvarte NASAs Mars -program, og pekte på MSLs forventede ankomst til Mars i august som et tegn på at utforskning av den røde planeten pågår og er levende. Han sa også at roverens vanskelige nedstigning og landing vil være utfordrende for ham og byrået.

'Jeg tror du vil se det beste ytelsesnivået for vårt Mars -program,' sa Bolden. 'Mennesker rundt om i verden vil kunne se farger, 3D-bilder fra overflaten av Mars. Det har aldri blitt gjort før. Når jeg har gjort det, vil du forhåpentligvis være like spent som jeg på Mars -programmet. '

Du kan følge medarbeiderforfatteren på demokratija.eu Denise Chow på Twitter @denisechow . Følg demokratija.eu for det siste innen romvitenskap og leting på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .