Gratulerer med dagen, Nysgjerrighet! NASA -rover markerer 8 år på Mars

Et selvportrett av NASA

Et selvportrett av NASAs Curiosity Mars-rover tatt 15. juni 2018. En marsstøvstorm hadde redusert sollys og synlighet på roverens beliggenhet i Gale Crater på den tiden. (Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech)



NASA ville bli begeistret hvis den nylig lanserte Mars -roveren endte opp med å passe forgjengerens levetid.



Byråets Curiosity-rover i bilstørrelse feirer åtte (jord) år på den røde planeten i dag (5. august), mindre enn en uke etter at Perseverance-roveren flyr mot Mars.

Synergien i timing er passende; Utholdenhet deler Curiositys chassis og 'sky crane' landingsstrategi , blant andre funksjoner. Og den nye roveren vil bygge videre på de mange funnene Curiosity har gjort gjennom årene.



I slekt: Fantastiske Mars -bilder av NASAs Curiosity rover (siste bilder)

Nysgjerrigheten ble lansert i november 2011 og berørte inne i det 96 kilometer brede (154 kilometer) Gale-krateret natten til 5. august 2012, og startet et overflatemisjon som skulle vare minst ett marsår (som tilsvarer 687 Jordens dager).

Hovedmålet med Curiositys oppdrag på 2,5 milliarder dollar, offisielt kjent som Mars Science Laboratory, innebærer å vurdere om Gale noen gang kunne ha støttet jordlignende liv. Den atomdrevne roboten har returnert spennende nyheter på denne fronten, og fant ut at krateret var vert for et potensielt beboelig innsjø-og-strømsystem for lange strekninger i den gamle fortiden, kanskje millioner år om gangen .



Nysgjerrighet har også oppdaget komplekse organiske kjemikalier, livets byggesteiner som de kjenner det, i Gale Crater -bergarter. I tillegg har roveren rullet gjennom flere metanplumer og oppdaget et sesongmønster i konsentrasjonen av denne gassen, som her på jorden først og fremst produseres av levende organismer. (Abiotiske prosesser kan imidlertid også generere metan, og kilden til tingene i Gale er uklar.)

I september 2014 nådde Curiosity basen av Mount Sharp, som stiger 5,5 kilometer inn i himmelen fra Gales sentrum. De siste seks årene har roveren klatret gjennom fjellet ved foten, lest steinene for ledetråder om Gales tidligere beboelige miljøer og hvordan Mars gikk over til den kalde, tørre ørkenplaneten vi kjenner i dag.

I løpet av sine åtte år på Mars har Curiosity boret 27 steinprøver, samlet seks jordprøver og lagt mer enn 23 km på kilometertelleren, sa NASA -tjenestemenn. (Mars overflateavstandsrekord holdes av en annen NASA-rover, Opportunity, som dekket 28,06 miles eller 45,16 km mellom 2004 og 2018.)



Utholdenhetens oppdrag på 2,7 milliarder dollar, kalt Mars 2020 , tar sikte på å utvide funnene til Curiosity. Den nye roveren vil jakte på tegn på gammelt liv i Mars '45 kilometer brede (45 km) Jezero-krater, som var hjemsted for en innsjø og et elvedelta for lenge siden.

Utholdenhet vil også samle og lagre prøver for fremtidig retur til jorden og teste flere nye leteteknologier, inkludert en liten helikopter som heter Ingenuity og et instrument som genererer oksygen fra den tynne, karbondioksid-dominerte Mars-atmosfæren.

Mars 2020 er planlagt å berøre 18. februar 2021. Kanskje vil Curiosity ta en liten pause fra arbeidet i Gale Crater den dagen, se opp på Marshimmelen og sende lykkeønskninger til den nye ankomsten.

Mike Wall er forfatteren av 'Out There' (Grand Central Publishing, 2018; illustrert av Karl Tate), en bok om søken etter fremmede liv. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg oss på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.