Interstellar Travel krever en langsiktig tilnærming (og mennesker er for utålmodige)

Gjennombrudd Starshot seilfartskunst

En kunstners illustrasjon av et gjennombrudd Starshot nanokraftsseiling av den potensielt beboelige eksoplaneten Proxima b. (Bildekreditt: Planetary Habitability Laboratory, University of Puerto Rico at Arecibo)



Den største hindringen for å utføre et interstellært oppdrag kan være menneskehetens korte oppmerksomhet.



Det vil ta flere tiår med vedvarende, fokusert, koordinert og kostbart arbeid for å trekke et prosjekt som Breakthrough Starshot, som planlegger å sprenge flåter av seilutstyrt robotnanokraft mot potensielt livsstøttende eksoplaneter i enorme hastigheter ved bruk av kraftige, jord- baserte lasere.

Og arten vår utmerker seg ikke akkurat ved å ta det lange synet. [Gjennombrudd Starshot i bilder: Laser-seiling Nanocraft for å studere fremmede planeter]



'Det tok oss et tiår å gå til månen, og du kan argumentere med at det [relativt raske tempoet] i stor grad var fordi vi hadde denne - i det minste oppfattede - eksistensielle trusselen,' sa Zac Manchester, medlem av Breakthrough Starshot rådgivende komité, sa under gjennombruddskonferansen ved Stanford University i april i fjor. (Den oppfattede trusselen var selvfølgelig Sovjetunionen, USAs rase-rival.)

'Det er den delen som bekymrer meg: Hva kommer til å holde oss motivert, og holde oss litt organisert og holde oss presset fremover?' la Manchester til, som er assisterende professor i luftfart og astronautikk ved Stanford.

Starshot -prosjektet prøver å lansere sitt første fartøy innen 30 år. Hvis alt går etter planen, vil disse bantam-pionerene se nært på Proxima b, den muligens beboelige planeten som sirkler solens nærmeste stjerne, den røde dvergen Proxima Centauri. Andre sonder vil målrette mot andre nærliggende fremmede verdener i relativt kort rekkefølge deretter.



Starshot-prosjektet investerer 100 millioner dollar, levert av den russiskfødte milliardæren Yuri Milner, i forskning og utvikling i løpet av det neste halve tiåret for å bestemme gjennomførbarheten av laserseglingsplanen. Men full-on interstellar leting vil koste betydelig mer.

For eksempel antyder det nåværende punktdesignet at det vil ta 8,4 milliarder dollar i investeringer for å bygge det enorme laserstråleapparatet, som må være minst 1 kilometer bredt, sa Starshot-lagmedlem Kevin Parkin under en presentasjon på Breakthrough Discuss. (Denne prislappen er imidlertid langt fra satt i stein; punktdesign er bare utgangspunkt, understreket Parkin.)

Til sammenligning, NASA Apollo -programmet kostet omtrent 25 milliarder dollar i løpet av livet, noe som er mer enn 100 milliarder dollar i dagens dollar.



Starshots lasersystem må holde strålen trent på et Starshot nanokraft i omtrent 9 minutter for å akselerere sonden til 20 prosent lysets hastighet, har prosjektgruppemedlemmer sagt. Det vil ikke være noen sjanse, med tanke på at seilet bare er 4,2 meter bredt. (Romfartøyets kropp vil være omtrent på størrelse med et frimerke.)

Å stråle ut bildene og andre data samlet av miniprobes hjem til jorden, som Starshot -teamet har som mål å bruke seilet som en antenne, vil heller ikke være en tur i parken.

Så det vil være betydelige tekniske utfordringer å overvinne, i tillegg til de økonomiske, kulturelle og sosiologiske bekymringene som Manchester tar opp. Men interstellar leting skal ikke være lett.

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg oss @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Opprinnelig publisert den demokratija.eu .