Ocean på Saturn Moon Enceladus kan ha potensiell energikilde for å støtte livet

Illustrasjon av Saturn Moon Enceladus ’interiør

Denne illustrasjonen viser det mulige indre av Saturnmånen Enceladus. Data samlet inn av NASAs Cassini -sonde antyder at Enceladus har et ytre isskall og en steinete kjerne med et regionalt vannhav klemt mellom på høye sørlige breddegrader. (Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech/SSI/PSI)



Saturns isete måne Enceladus ser bedre og bedre ut som en potensiell bolig for fremmede liv.



Kjemiske reaksjoner som frigjør energi som potensielt kan støtte en biosfære, har skjedd - og forekommer kanskje fortsatt - dypt inne Enceladus 'salte hav , antyder en ny studie.

Denne bestemmelsen kommer mindre enn to måneder etter at et annet forskerteam kunngjorde at aktive hydrotermiske ventiler sannsynligvis eksisterer på Enceladus 'havbunn, noe som antyder at forholdene der kan være lik de som forårsaket noen av de første livsformene på jorden. [Bilder: Enceladus, Saturns kalde, lyse måne]

Et salt hav



Enceladus har et omfattende vannhav under sin iskalde skorpe, som mater vannstråler som kommer fra nær sørpolen. Se hvordan Enceladus fungerer, og hvordan vanngeysirene bryter ut, i denne demokratija.eu -infografikken.

Enceladus har et omfattende vannhav under sin iskalde skorpe, som mater vannstråler som kommer fra nær sørpolen. Se hvordan Enceladus fungerer, og hvordan vanngeysirene bryter ut, i denne demokratija.eu -infografikken .(Bildekreditt: Av Karl Tate, Infographics Artist)

Astrobiologer betrakter Enceladus som er 314 kilometer bred (505 kilometer) som en av solsystemets beste innsatser for å være vert for liv utenfor Jorden.



Satellitten er dekket av et iskaldt skall, men den er geologisk ganske aktiv, som det fremgår av kraftige geysirer som sprenges kontinuerlig fra det sørpolære området. Disse fjærene inneholder betydelige mengder vann, som forskere tror kommer fra et hav under havoverflaten.

Tidligere studier har antydet at dette havet er i kontakt med Enceladus 'steinete mantel, noe som muliggjør alle slags interessante kjemiske reaksjoner. Den nye artikkelen, publisert onsdag (6. mai) i tidsskriftet Geochimica et Cosmochimica Acta, støtter videre den oppfatningen.

Forskerne studerte massespektrometri målinger av gassene og iskornene i Enceladus 'plumes laget av NASAs Cassini romfartøy , som har kretset rundt Saturn siden 2004. Teamet brukte denne informasjonen til å utvikle en modell som anslår saltheten og pH -verdien til Enceladus 'plumes, og i forlengelse av månens underjordiske hav.



Forskerne bestemte at havet sannsynligvis er salt og ganske grunnleggende, med en pH på 11 eller 12-omtrent ekvivalent med ammoniakkbaserte glassrenseløsninger, men fortsatt innenfor toleranseområdet for noen organismer på jorden. (PH -skalaen går fra 0 til 14. Sju er nøytrale, noe høyere er grunnleggende og noe lavere er surt.)

Enceladus 'hav under havoverflaten inneholder oppløst natriumklorid (NaCl)-bordsalt av ren mølle-akkurat som jordens hav gjør, sa forskere. Men den er full av natriumkarbonat (Na2CO3), som også er kjent som vaskebrus eller brus.

Så denne fremmede vannmassen er sannsynligvis mer lik terrestriske 'brusvann', som Mono Lake i California, enn den er for Atlanterhavet og Stillehavet, sa studielagsmedlemmer.

En energikilde i de mørke dypene

Slike slutninger bør ikke gjøre de astrobiologene deprimerte; en rekke livsformer trives i Mono Lake, inkludert saltlake reker og mange forskjellige typer mikrober. Og den nye studien gir andre grunner til å være optimistiske med tanke på Enceladus 'potensial for livsservering, sa forskere.

For eksempel antyder lagets modell at havets høye pH under overflaten genereres av en prosess som kalles serpentisering, der visse typer metalliske bergarter fra Enceladus 'øvre mantel omdannes til nye mineraler (inkludert serpentin, derav navnet) via interaksjoner med vann .

I tillegg til å øke pH, resulterer serpentisering i produksjon av molekylært hydrogen (H2) - en potensiell kilde til kjemisk energi for alle livsformer som kan eksistere i det underjordiske havet, sa forskere.

'Molekylært hydrogen kan både drive dannelsen av organiske forbindelser som aminosyrer som kan føre til livets opprinnelse, og tjene som næring for mikrobielt liv som metanproduserende organismer,' studerer hovedforfatter Christopher Glein, fra Carnegie Institution for Vitenskap i Washington, heter det i en uttalelse.

'Som sådan gir serpentinisering en kobling mellom geologiske prosesser og biologiske prosesser,' la han til. 'Oppdagelsen av serpentinisering gjør Enceladus til en enda mer lovende kandidat for en egen oppkomst av liv.'

Sollys strømmer sannsynligvis ikke gjennom Enceladus 'underjordiske hav, men alle mikrober som finnes der kan dermed ha tilgang til to forskjellige kilder metabolisme-støttende energikilder-molekylært hydrogen og varmen levert av hydrotermiske ventiler .

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg oss @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Opprinnelig publisert den demokratija.eu .