Pluto er større enn tenkt, har iskappe, NASA -sonden avslører

Dette sammensatte bildet viser fargesyn av Pluto (til høyre) og den største månen Charon slik de dukket opp 11. juli 2015 til NASA

Dette sammensatte bildet viser fargesyn av Pluto (til høyre) og den største månen Charon slik de dukket opp 11. juli 2015 til NASAs New Horizons -romfartøy foran et historisk flyby 14. juli. (Bildekreditt: NASA-JHUAPL-SWRI)



LAUREL, Md. - Med mindre enn 24 timer igjen til NASAs New Horizons -sonde gjør sin nærmeste flyby til Pluto, lærer forskere allerede mer om dvergplaneten enn noen gang før, inkludert det faktum at den er større enn man tidligere hadde trodd.



New Horizons siste utsikt over Pluto har vist at dvergplaneten er 2370 kilometer på tvers, noe som gjør den til den største kroppen i det iskalde Kuiperbeltet i utkanten av solsystemet. Observasjonene bekreftet også tilstedeværelsen av en polar ishette på Pluto, og målte tre av dvergplanetens måner.

'Pluto er ikke skuffende,' sa hovedforsker Alan Stern, fra Southwest Research Institute i Boulder, Colorado, under en NASA -orientering her i dag (13. juli). [ Se en video av Alan Stern som diskuterer Plutos størrelse ]



Som New Horizons stenger inn , foretok romfartøyet de mest presise målingene til dags dato av Plutos størrelse ved å bruke metoder som ligner dem som ble brukt av NASAs Voyager -romfartøy. Den nye diameteren på dvergplaneten gjør den større enn andre Kuiper Belt denizen Eris, som er 2 326 km i diameter.

Tidligere estimater for størrelsen på Pluto hadde satt radiusen til 2.301 km. Men Pluto står nå som den ubestridte kongen av Kuiperbeltet.

'Dette avgjør debatten om det største objektet i Kuiperbeltet,' sa Stern.



Med Plutos masse allerede kjent, betyr den større radius at dvergplaneten er mindre tett enn tidligere estimert, noe som tyder på muligheten for et isigere interiør, selv om Stern understreket at dette fortsatt er under etterforskning.

I tillegg til å finjustere Plutos størrelse, målte New Horizons også tre av dvergplanetens fem kjente måner. Romfartøyets observasjoner av Charon, den største, bekrefter målinger fra jorden på 1208 km. Nix er omtrent 35 kilometer bred, mens Hydra viser seg å være omtrent 45 kilometer i diameter.

Dette bildet viser omtrentlige størrelser på Pluto



Dette bildet viser omtrentlige størrelser på Plutos måner Nix og Hydra sammenlignet med byen Denver, Colorado. Månene er avbildet som sirkler her, men forskere sier at deres sanne, uregelmessige former vil bli avslørt av NASAs New Horizons -romfartøy etter flybyen 14. juli.(Bildekreditt: JHUAPL/Google)

De to gjenværende måner, Kerberos og Styx, er mindre og svakere. Målingene deres vil bli tatt under flyby, og overført til Jorden på et senere tidspunkt.

Stern kunngjorde at Pluto -funksjonen som tidligere antas å være en polarhette, er bekreftet av ALICE -instrumentet for å bestå av metan og nitrogenis. Stangen skiller seg i sammensetning fra de mørke trekkene rundt dvergplanetens ekvator. Senere studier av en mystisk mørk flekk ved Charons nordpol vil bli sendt tilbake fra og med denne uken.

Stern kunngjorde også i dag at New Horizons oppdaget nitrogen som rømte fra Plutos atmosfære for fem dager siden - betydelig tidligere enn teamet hadde forventet å gjøre en slik deteksjon. Funnet antyder at Pluto kan miste atmosfæren raskere enn tidligere antatt, og gir et spennende hint om den mulige påfyllingskilden. En annen potensiell forklaring på den fjerne nitrogenkilden er at New Horizons fulgte en tilfeldig vei, lik flybybyen gjennom halen på Jupiters magnetosfære.

Følg Nola Taylor Redd på Twitter @NolaTRedd . Følg oss @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Opprinnelig publisert den demokratija.eu .