Shapeshifter -roboter kan utforske vulkaner og grotter på Saturns måne Titan

Nye roboter som kan skifte figur, kan gi oss tilgang til fjerne verdener som aldri før - inkludert den fulle månen Titan i Saturns nabolag.



NASAs Shapeshifter-konsept lover mini-roboter som er i stand til å rulle, fly, flyte og svømme alt i en maskintype. Ingeniører tester ut konseptet i et robotgardi på NASAs Jet Propulsion Laboratory (JPL) i California.

NASA beskriver prototypen som 'et utstyr som ser ut som en drone innkapslet i et langstrakt hamsterhjul', men det er greit, siden denne roboten ikke prøver å se glamorøs ut. I stedet er poenget at det kan dele seg i to halvhjul, som hver er en uavhengig drone bevæpnet med en propell. Etter hvert ser JPL for seg at disse robotene jobber i lag på et dusin som gjør mye mer enn bare å fly og rulle.

I slekt: Saturns måne Titan kan ha 'Phantom Lakes' og huler



En kunstner

En kunstners skildring av en flåte av Shapeshifter -roboter som utforsker Saturns måne Titan.(Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech/Marilynn Flynn)

Shapeshifts visjon er at flere autonome roboter-kalt 'cobots'-kan samle seg selv til større konstruksjoner. Etter behov kan cobots (som hver er utstyrt med en liten propell) bevege seg uavhengig eller sammen som oppgavekrav krever. Funksjonene deres kan omfatte svømming, spillunking ( grotteutforskning ), flyr eller ruller langs overflaten i en kulelignende form.



Shapeshifter er et av flere prosjekter finansiert av NASA Innovative Advanced Concepts-programmet, som er ment å teste utdype ideer som kan være nyttige for romutforskning om noen tiår. Mens robotenhetene kan distribueres til flere destinasjoner for solsystemet, anser rektor etterforsker Ali Agha fra JPL Saturns måne Titan som et ideelt reisemål, ifølge en uttalelse fra NASA .

Titan har sett bare en sonde lande på overflaten-den europeiske Huygens-sonden, som tok en tur med det episke NASA-European Space Agency Cassini-orbitoppdraget. Huygens korte operasjoner i 2005, kombinert med Cassinis langsiktige observasjoner mellom 2004 og 2017, viste at Titan er en verden som ligner på jorden på overraskende måter. Under en tykk dis av oransje sky har Titan en flytende syklus som vår egen planet - men med en viktig forskjell. I stedet for flytende vann renner regnet, innsjøene og elvene metan og etan.

Det er fortsatt mange forskere som ønsker å lære om Titan, inkludert forskningsspørsmål som best besvares av flere overflatefartøyer. For eksempel: Noen forskere mistenker at det kan være det isete vulkaner på overflaten , bryter ut med ammoniakk eller vann i stedet for magma. Kanskje er det også huler som var for små til at Cassini kunne se under sine periodiske flybys på månen.



'Vi har svært begrenset informasjon om overflatens sammensetning. Steinete terreng, metansjøer, kryovulkaner - vi har potensielt alle disse, men vi vet ikke sikkert, sier Agha i uttalelsen. 'Så vi tenkte på hvordan vi kan lage et system som er allsidig og i stand til å krysse forskjellige typer terreng, men også kompakt nok til å skyte på en rakett.'

Agha foreslo at et fremtidig oppdrag kunne bære et 'mothercraft' til overflaten av Titan, som ville drive cobotene og bære ytterligere vitenskapelige instrumenter for å gjøre sitt eget arbeid. Cobotene kan til og med jobbe sammen for å flytte denne landeren fra sted til sted.

En prototype Shapeshifter -robot som testes på NASA

En prototype Shapeshifter -robot som testes ved NASAs Jet Propulsion Laboratory i California.(Bildekreditt: NASA/JPL-Caltech)

I følge Agha kunne 10 cobots bære en lander på størrelse med Huygens (som var 9 fot eller 3 meter på tvers) og fly den til forskjellige steder. Cobotene vil få en stor hjelp fra Titans miljø, som har en lavere tyngdekraft og tettere atmosfære enn Jordens, noe som gjør den til en ideell verden for luftfart mens cobotene oppdager fascinerende nye områder å utforske.

'Det er ofte slik at noen av de vanskeligste stedene å komme til er de mest vitenskapelig interessante fordi de kanskje er de yngste, eller de befinner seg i et område som ikke var godt karakterisert fra bane,' sa Jason Hofgartner, JPLs hovedforsker for Shapeshifter, sa i samme uttalelse. 'Shapeshifts bemerkelsesverdige allsidighet gir tilgang til alle disse vitenskapelig overbevisende stedene.'

Shapeshifter -teamet planlegger å be om mer finansiering gjennom NIAC fase II -utvelgelsesprosessen i 2020. Selv om dette teamet forbereder seg på den nye finansieringsrunden, jobber NASA imidlertid allerede hardt med en landingsbil for Titan. Oppdraget, en livjaktende drone som heter Dragonfly , er planlagt lansert i 2026.

Følg Elizabeth Howell på Twitter @howellspace . Følg oss på Twitter @Spacedotcom og på Facebook

Alt om plassbanner

Trenger mer rom? Du kan få fem nummer av vår partner 'All About Space' Magazine for $ 5 for de siste fantastiske nyhetene fra den siste grensen! (Bildekreditt: All About Space magazine)