Overraskelse! Metan issky flyter høyt over Saturns måne Titan

Methane Cloud i Titan

NASAs Cassini -sonde avbildet en sky i stratosfæren over nordpolen på Saturns måne Titan under en flyby i desember 2006. (Bildekreditt: NASA/JPL/University of Arizona/LPGNantes)

I en himmelsk overraskelse har NASAs Cassini -romfartøy identifisert en sky av metan høy i stratosfæren til Saturns enorme måne Titan.



'Ideen om at metanskyer kan danne denne høyen på Titan er helt ny,' sa lederforfatter Carrie Anderson, en Cassini -deltakende forsker ved NASAs Goddard Space Flight Center i Greenbelt, Maryland, i en uttalelse. 'Ingen trodde det var mulig før.'

Anderson og hennes kolleger oppdaget metanskyen som svev over Titans nordpol på bilder tatt av Cassini i desember 2006, da det var vinter på månens nordlige halvkule. (Norden skifter nå fra vår til sommer.) [ Fantastiske bilder: Titan, Saturns største måne ]

Forskere hadde sett metanskyer på Titan før, men i troposfæren, den laveste delen av månens tykke, nitrogenrike atmosfære. Selv om det har blitt observert sprø etanskyer og flere andre materialer i stratosfæren, hadde denne regionen blitt sett på som ikke ganske kald nok til å støtte eksistensen av metanskyer. (Skydannelse krever kaldere temperaturer i høyere høyder, fordi luften høyere opp inneholder mindre fuktighet, sa forskere.)

Dette synet var basert på tidligere målinger tatt rett sør for Titans ekvator, som returnerte stratosfæriske temperaturer på rundt minus 333 grader Fahrenheit (minus 203 grader Celsius).

Men nyere Cassini -data viser at stratosfæren er ujevn, med temperaturer så lave som minus 344 F (minus 209 C) noen steder, sa forskere. Og de frigide flekkene er kalde nok til at metanispartikler dannes.

Metanskyen dannet seg trolig da relativt varm luft steg til stratosfæren fra overflaten på Titans sørlige halvkule, der det var sommer i desember 2006, og sirkulerte deretter opp til det nordlige polområdet og sank ned igjen og avkjølte seg mens det gikk. En slik mekanisme kan produsere metanskyer i høyder fra 30 til 50 kilometer, sa forskere.

'Cassini har stadig samlet bevis på dette globale sirkulasjonsmønsteret, og identifiseringen av denne nye metanskyen er en annen sterk indikator på at prosessen fungerer slik vi tror den gjør,' sa Michael Flasar, også NASA Goddard, hovedforsker for Cassinis Sammensatt infrarødt spektrometerinstrument, i uttalelsen .

Lignende mekanismer ligger bak dannelsen av stratosfæriske skyer her på jorden, som er det eneste legemet i solsystemet foruten Titan som er kjent for å ha legemer med stabil væske på overflaten. Selvfølgelig er jordens værsystem basert på vann i stedet for hydrokarboner.

'Titan fortsetter å forbløffe med naturlige prosesser som ligner de på jorden, men involverer materialer som er forskjellige fra vårt kjente vann,' sa Cassini, nestleder prosjektforsker Scott Edgington, fra NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, California. 'Når vi nærmer oss den sørlige vintersolverv på Titan, vil vi videre undersøke hvordan disse skydannelsesprosessene kan variere med sesong.'

Den nye studien ble publisert forrige måned i tidsskriftet Icarus.

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg oss @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Opprinnelig publisert den demokratija.eu.